Kể từ khi kỷ nguyên khám phá vũ trụ bắt đầu, các nhà khoa học đã phóng nhiều vệ tinh chỉ dành cho mục đích nghiên cứu khoa học. Những thiết bị khám phá này đã giúp trả lời (và mở ra) các câu hỏi cơ bản về tự nhiên của Trái Đất, Hệ Mặt Trời, và vũ trụ.

Trong hàng thập kỷ, các "vệ tinh gián điệp" quân sự đã hoạt động bí mật đối với các kẻ thù tiềm năng sử dụng công nghệ viễn thám. Công nghệ viễn thám quân sự cũng đã mang lại các ứng dụng dân sự có giá trị và được sử dụng rộng rãi hiện nay.